A quel âge commençons-nous à vieillir ?

8 juin 2020
Les scientifiques s'accordent à dire que l'âge auquel nous commençons à vieillir est celui auquel les cellules commencent à présenter certaines failles. A cet égard, de nombreuses questions et énigmes restent sans réponse.

Il n’est pas facile de définir à quel âge nous commençons à vieillir car le concept même de vieillissement est très relatif. Il y a parfois des rides sur le visage mais une santé et une vitalité magnifiques en même temps. D’autres fois, c’est le contraire : la peau est lisse mais la santé est détériorée.

Par ailleurs, l’un des aspects qui rend la réponse à cette question difficile à donner consiste en les mythes culturels qui prédominent de nos jours. En effet, il existe de nombreuses méthodes permettant de garder une apparence relativement jeune, même à un âge avancé. Or, cela ne signifie pas que le vieillissement n’agit pas.

L’apparence extérieure n’est qu’une seule des variables qui définissent l’âge auquel nous commençons à vieillir. Et ce n’est certainement pas la plus importante. Il existe tout un ensemble de processus qui déterminent plus exactement le point de départ du déclin de la vitalité.

Vieillir : quel est le processus ?

La première chose à dire est que le vieillissement est un processus complexe avec plus de questions que de réponse. Il n’est pas facile de définir à quel âge nous commençons à vieillir. Entre autres parce que cela ne se produit pas au même âge chez tout le monde.

En effet, tous les organes d’une même personne ne vieillissent pas en même temps. D’autre part, le vieillissement biologique est une chose et le vieillissement psychologique ou social en est une autre. Quoi qu’il en soit, il est généralement admis que le vieillissement commence lorsqu’il y a un déclin fonctionnel des tissus.

Bien que cela ne soit pas tout à fait exact, on estime que le vieillissement débute lorsque les cellules commencent à décliner. Cela comprend :

  • Accumulation de failles dans les gènes
  • Raccourcissement des télomères -parties terminales des chromosomes
  • Anomalie dans l’élimination des protéines défectueuses
Deux photos montrant une femme en train de viellir

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A quel âge commençons-nous à vieillir ?

Il n’existe pas d’accord exact sur le moment où nous commençons à vieillir. Les plus conservateurs signalent que ce processus débute vers 25 ans car c’est à ce moment que les premiers signes de défaillance cellulaire apparaissent. Plus spécifiquement, le processus progressif de perte de masse musculaire commence.

Jaime Miquel, ex-directeur du Laboratoire de Vieillissement de la NASA, affirme que nous commençons à vieillir à partir de 30 ans. Il souligne qu’à cet âge, le programme génétique entame une détérioration et des changements qui se produisent dans la physionomie. Ces modifications comprennent :

  • Prise de poids
  • Diminution du rythme du métabolisme
  • Modifications des niveaux de certaines hormones
  • Perte de mémoire
  • Changements dans les habitudes de sommeil

La vitesse à laquelle le processus se développe à partir de là dépend de la génétique et du style de vie.

Une étude de l’Université de Stanford

Selon une étude menée par l’Université de Stanford, le vieillissement se fait en trois étapes et ne se produit pas de manière uniforme. La recherche a été publiée dans la revue Nature Medicine et signale qu’il existe cinq indicateurs du vieillissement. Ce sont les suivants :

  • Le métabolisme devient plus lent
  • Les os et la structure osseuse s’affaiblissent
  • Des problèmes de mémoire apparaissent
  • Des changements dans les schémas de sommeil
  • La structure musculaire se détériore

Sur la base de ces paramètres, trois grandes étapes du vieillissement ont été établies dans la vie. La première a lieu autour de 34 ans, la seconde vers 60 et la troisième à 78 ans. De ce point de vue, l’âge auquel on commence à vieillir est donc 34 ans.

Selon Tony Wyss-Coray, professeur en neurologie et sciences neurologiques et directeur de l’étude, aux âges indiqués, se produisent alors des changements considérables dans les niveaux des protéines transmises par le sang. C’est ce qui marque ces pics de vieillissement.

Les cellules et le fait de vieillir

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Âge chronologique et âge biologique

L’âge chronologique est le concept traditionnel de l’âge. Il fait référence au nombre d’années écoulées depuis notre naissance. Il s’agit d’un indicateur essentiellement social et culturel, mais d’une importance très relative d’un point de vue biologique.

En revanche, l’âge biologique se mesure à partir de la détérioration subie par les cellules de notre corps. Plus exactement, on pourrait dire qu’il se mesure à partir de la capacité énergétique dont dispose notre organisme pour réparer les défauts des cellules.

Enfin, cela peut s’établir sur la base de la longueur des télomères. Il s’agit des extrémités des chromosomes. Ils raccourcissent à chaque division cellulaire, jusqu’à ce qu’ils s’épuisent et que la cellule meure. L’état de ce processus nous permet de mesurer notre âge biologique, qui ne coïncide pas toujours avec l’âge chronologique.

 

Salech, M. F., Jara, L. R., & Michea, A. L. (2012). Cambios fisiológicos asociados al envejecimiento. Revista Médica Clínica Las Condes, 23(1), 19-29.