Digitale pourpre : propriétés, utilisations et effets secondaires

La digitale pourpre a été appréciée pendant de nombreuses années pour ses applications médicinales. Cependant, il existe aujourd'hui des avertissements concernant ses effets toxiques.
Digitale pourpre : propriétés, utilisations et effets secondaires
Franciele Rohor de Souza

Relu et approuvé par la pharmacienne Franciele Rohor de Souza.

Dernière mise à jour : 16 septembre, 2022

La digitale pourpre, dont le nom scientifique est Digitalis purpurea L., est une plante herbacée appartenant à la famille des Escrofulariaceas. Elle est originaire d’Europe, mais est également présente dans les sols d’Afrique du Nord-Est, d’Asie et d’Amérique du Sud.

Elle attire l’attention pour ses fleurs voyantes qui forment des grappes pendantes, dont les couleurs vont du jaune pâle au rose intense. Elle est également connue sous le nom de honeysucker et ses feuilles sont utilisées depuis longtemps à des fins médicinales.

Cependant, des études sur sa composition ont permis d’identifier des composés toxiques qui, à fortes doses, peuvent même entraîner la mort. De ce fait, son utilisation est aujourd’hui réservée aux professionnels de la santé et toute application à domicile est déconseillée. Souhaitez-vous en savoir plus ? Poursuivez donc votre lecture !

Propriétés et composition de la digitale pourpre

Selon une recherche publiée dans la revue Cardiology, les feuilles de Digitalis purpurea ont été utilisées pour la première fois au 18ème siècle, chez les patients souffrant d’insuffisance cardiaque. Le médecin et botaniste britannique William Withering a décrit les avantages des extraits de la plante dans le traitement des rythmes cardiaques irréguliers.

Par la suite, il a été rapporté que cette espèce possède des propriétés antiarythmiques, antidiabétiques, antitumorales, diurétiques et antioxydantes. Le problème ? Ses composés sont également potentiellement toxiques pour la santé humaine, en particulier lorsqu’ils sont utilisés à des doses inappropriées.

Ses principaux composés actifs sont les suivants :

  • Environ 30 glycosides différents, parmi lesquels le glycoside A purpurea (qui produit la digitoxine) et le glycoside B (précurseur de la gitoxine)
  • Saponines stéroïdiennes
  • Flavones
  • Flavonoïde Chrysoeriol
  • Anthraquinones
  • Acides organiques

Et bien que bon nombre de ces substances soient associées à des bienfaits pour la santé, l’utilisation médicinale de la digitale pourpre a été controversée. En fait, aujourd’hui, seule son utilisation pharmacologique et médicale est autorisée.

La concentration d’ingrédients actifs dans les feuilles de la digitale pourpre varie tout au long de la journée. L’après-midi, la concentration est à son maximum, mais elle diminue ensuite, car la plante elle-même détruit ses propriétés.

Comme le souligne cette même source, toutes les parties de la plante sont toxiques et l’ingestion de petites quantités peut être mortelle aussi bien pour l’homme que pour l’animal. Son usage domestique est totalement déconseillé.

Arythmie traitée avec la digitale pourpre.
Bien que la digitale pourpre contienne des substances anti-arythmiques, ces dernières peuvent également altérer fatalement le rythme cardiaque.



Les principales utilisations de la digitale pourpre

La composition de la digitale pourpre a été appréciée en médecine traditionnelle comme adjuvant contre divers problèmes de santé. Cependant, compte tenu des conclusions des investigations, elle n’est généralement pas utilisée de manière artisanale.

Les glycosides cardiotoniques, en plus de leurs antioxydants, ont un potentiel dans le traitement des maladies cardiaques. En particulier, la plante est utilisée comme antiarythmique dans l’insuffisance cardiaque congestive.

Une recherche met en évidence ces propriétés. Les glycosides cardiaques de la plante ont un effet inotrope, qui modifie la force des contractions du cœur, lui permettant de réguler le rythme des battements cardiaques.

Même ainsi, s’ils sont utilisés à fortes doses, ils produisent l’effet inverse. Autrement dit, cela conduit au développement d’arythmies.

D’où le risque d’un usage domestique. À ce jour, les recherches sur les effets de la plante sont en cours. Une recherche plus récente publiée dans Cochrane a rapporté ce qui suit :

La digitale pourpre réduit l’hospitalisation et peut aider à soulager les symptômes de l’insuffisance cardiaque. Néanmoins, des recherches supplémentaires sont nécessaires pour évaluer tous ses effets.

Autres applications médicinales possibles

  • La recherche suggère que les glycosides et les flavonoïdes de la digitale pourpre possèdent des propriétés cytotoxiques qui pourraient être utilisées pour traiter les tumeurs. Cependant, plus de preuves sont nécessaires. Elle n’est pas actuellement considérée comme une option de traitement du cancer.
  • La médecine traditionnelle utilisait la plante comme complément pour contrôler la glycémie. Une étude animale a rapporté que la saponine digitonine – un composé de la digitale – a aidé à améliorer la tolérance au glucose. Elle a également amélioré le profil lipidique.

Risques et effets secondaires

Les effets secondaires de la digitale pourpre sont associés à sa toxicité. Parmi les signes d’empoisonnement, figurent les suivants :

  • Vision floue et pupilles contractées
  • Pouls puissant mais lent
  • Faiblesse musculaire
  • Nausée et vomissements
  • Miction excessive
  • Tremblements
  • Vertiges
Dans les cas graves, elle provoque stupeur, confusion, convulsions et mort.

Comme nous l’avons mentionné, des doses élevées entraînent également des événements cardiovasculaires graves, tels que des arythmies auriculaires et un bloc auriculo-ventriculaire. Compte tenu des risques, la plante ne doit pas être utilisée comme remède maison.

Les suppléments et les médicaments qui contiennent ses composés actifs doivent être prescrits par le médecin. Ils ne doivent pas être utilisés chez les femmes enceintes, chez les femmes qui allaitent, chez les enfants ou les personnes atteintes de maladies chroniques diagnostiquées.

Par ailleurs, il faut considérer qu’il peut y avoir des interactions pharmacologiques, notamment avec les antibiotiques et les antihypertenseurs.

Patient cardiaque utilisant la digitale.
Les bienfaits pour les insuffisants cardiaques existent, mais la plante comporte des risques qui ne peuvent être évalués que par un professionnel de santé.



Que faut-il retenir sur la digitale pourpre ?

Les composés actifs de la digitale pourpre sont utilisés dans les domaines médicaux et pharmacologiques pour la fabrication de médicaments destinés aux patients souffrant d’insuffisance cardiaque congestive. Bien que d’autres propriétés lui soient attribuées, les preuves sont jugées insuffisantes.

Quoi qu’il en soit, c’est une plante assez toxique pour la santé humaine. Une utilisation imprudente ou artisanale comporte de sérieux risques d’intoxication.

Cette plante peut entraîner la mort. Son utilisation est déconseillée, tout comme la consommation de suppléments ou de médicaments sans surveillance médicale.

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